NMSAT :: Networked Music & SoundArt Timeline

1921 __ The Pallophotophone — sound-on-film system
Charles Hoxie (?-?)
Comment : A Pallophotophone ["shaking light sound"] was a recording system developed by Charles Hoxie of General Electric that recorded a variable area soundtrack on film. In this case it was used without picture to make sound recordings on photographic film to be played on WGY. There were several component parts of it which were later put to use separately. The microphone part, the Pallotrope, became the "Light Ray" microphone used by Brunswick records in 1925 to make records electrically along with the Hoxie developed electrical disc recording head. Another part of the system became the "Brunswick Panatrope," which was the first commercially available electrical phonograph. All of these devices were licensed thru RCA (which was partially owned by GE at that time) when Brunswick could not get access to the superior Western Electric recording system. There is another interesting OTR tie-in here. In December 1924, Brunswick began sponsoring a series of broadcasts of its recording artists on WJZ --owned by RCA-- and the RCA network of affiliated stations. On January 1, 1925, the Victor Talking Machine Co. began a much more famous series of radio broadcasts of ITS stars on WEAF --owned by AT&T-- and the AT&T network of affiliated stations. Is it any wonder that in the next two months Western Electric --the manufacturing arm of AT&T-- would license its recording system to Victor, and NOT to Brunswick?!!! And that in desperation Brunswick would have to go to RCA to find an electrical recording system?! Some additional notes. After a summer break, the Victor Hour returned to radio in the fall of 1925 on WJZ instead of WEAF!!!! AND, the following fall it all became moot when AT&T sold its stations and network to RCA! It ALL ties together! And lastly, the Pallophotophone other component part, the recorder for the film sound, became the "RCA Photophone" variable area system of synchronized motion picture sound. Also, let me mention that this March 23, 1923 broadcast of the Jackie Coogan recording was not the first. The Pallophotophone was first used on WGY on Oct. 13, 1922. Shortly thereafter Hoxie took the device to Washington, DC to record Vice President Coolidge, Sec. of War John W. Weeks, and Sec of the Navy Edwin Denby. These were aired on Christmas Eve 1922. Other recordings made and broadcast in 1923 were by Dr. Charles Steinmets, Thomas A. Edison, Pope Pius XI, General Pershing, and reportedly David Sarnoff. (Michael Biel, 1998)While Warner Bros. and AT&T/Western Electric brought a commercialy successful system of electrical sound technology to the American cinema in 1926, the telephone interests were not the only established communications corporations applying the principles and components of electrical acoustics to motion pictures. As it had done with the electrical phonograph, General Electric developed its own sound-on-film system, eventually marketing it under the name RCA Photophone. While Vitaphone originated in telephone noise research, GE's competing system similarly developed as an unintended consequence of communications research. Seeking a method of recording transoceanic wireless telegraph signals, General Electric engineer Charles Hoxie developed a photographic system of sound recording. Like the Fox-Case Movietone system, sounds translated into electrical signals were photographed onto celluloid only to be later retranslated into electrical signals and then sounds. General Electric initially used Hoxie's system (then called the Pallophotophone) to record speeches by President Coolidge and the Secretary of War that were then broadcast in 1922 over radio station WGY (Schenectady). Like AT&T, GE initially applied the principles of Hoxie's Pallophotophone to phonograph recording and reproduction, and this xas the system licensed to Brunswick-Balke-Collender in 1925. Having succesfully applied the principles of the Pallophotophone to the phonograph industry, General Electric continued to develop Hoxie's system as a sound-on-film device. Hoxie and other GE engineers created a "soundhead" attachment that could adapt a silent-film projector to sound projection, refined GE's loudspeakers to compensate for highly reverberant movie theaters (and thereby improved the reproduction of speech), designed a compatible system of sound-on-disk reproduction for those theaters that desired one, and developed increasingly portable sound-on-film recording equipment. In cooperation with the motion picture division of General Electric's publicity department, GE's engineers produced a series of demonstration filsm during 1926-1927. Although major fim producers did not show immediate interest in the system, General Electric collaborated with Paramount to produce a synchronous soundtrack for the 1927 aviation drama "Wings". Produced after the film was completed, the soundtrack consisted of recorded music and selected sound effects. Paramount distributed "Wings" (directed by Louis D. Lighton & Hope Loring), with the GE sound-film system now renamed the Kinegraphone, as a "roadshow" feature, a special attraction booked in selected theaters with prints of the film and the necessary equipment traveling from venue to venue. (Steve J. Wurtzler)Charles A. Hoxie developed a sound film recorder called the "Pallophotophone" (meant "shaking light sound") at GE, a company that had a well-established photographic and motion picture laboratory under C. E. Bathcholtze for company use and publicity. He recorded speeches by President Coolidge and his Secretary of War and others that were broadcast on WGY in Schenectady in 1922. He developed that Pallotrope that was a photoelectric microphone to be used as the sound pickup. His film soundtracks were variable-area type. GE gave demos in 1926 and 1927 of the Hoxie system with loudpseakers and amplifiers from Bell Labs. The GE system was called the Kinegraphone and used to exhibit a "road show" version of the Paramount film Wings in 1927, using multiple-unit cone-and-baffle type loudspeakers in a bank on each side of the screen. The soundhead was placed on top of the projector because sound projectors had not yet been installed in theaters. Film speed was 90 ft. per min (24 fps) and the optical soundtrack was recorded on the edge of the film, image size haveing been reduced from 1 inch down to 7/8 inch to make room for the variable area soundtrack. In 1927 the film project was transferred from the Engineering Laboratory to the Radio Dept. for commercial manufacturing. GE would work closely with Westinghouse and RCA in the manufacturing of sound film equipment. (Steven E. Schoenherr, "Motion Picture Sound 1910-1929", 1999)
French comment : WINGS.John Monk Saunders, devenu pilote de combat à dix-neuf ans, joua un rôle capital dans la genèse de Wings. La Paramount tenait à réaliser sa propre épopée sur la guerre et, en février 1926, Jesse Lasky rencontra Saunders dans un hôtel new-yorkais. Lasky sut lui transmettre tout son enthousiasme et Saunders lui dit : « Allez à Washington et parlez au gouvernement. S'il est prêt à nous aider à tourner ce film, nous le ferons. » Un accord officiel fut finalement signé, soumis à plusieurs conditions auxquelles la Paramount devait répondre : prise en charge de tous les dommages survenant lors de la réalisation du film, financement d'une assurance de 10000 dollars pour chaque homme engagé sur le tournage, diffusion retardée tant que le film ne serait pas approuvé par le ministère de la Guerre ; tout devait également être fait pour éviter, aussi longtemps que possible, l'évocation par les journaux de la collaboration du gouvernement, afin de ne pas éveiller la suspicion des pays étrangers. En outre, le film devait servir d'entraînement pour les hommes. La Paramount accepta et l'histoire fut confiée aux scénaristes Louis D. Lighton et Hope Loring. C'était une production de la Côte Ouest, ce qui signifiait que B.P. Schulberg en était le responsable. Schulberg était entré à la Paramount avec Clara Bow, qui reçut le premier rôle féminin, aux côtés de l'ex-aviateur Richard Atlen, Charles « Buddy » Rogers et Jobyna Ralston. Un jeune homme venu d'un ranch du Montana, Gary Cooper, obtint un petit rôle. [...] Pour filmer des scènes aériennes, la méthode habituelle consistait à prendre d'abord les avions dans le ciel, puis à insérer des gros plans tournés au sol. Mais Wellman refusa tout compromis ; les gros plans sur les pilotes dans les airs devaient être tournés dans les airs. Pour ces essais, Perry était assisté du capitaine Bill Taylor (qui deviendra général) et du capitaine Harry Reynolds. Ils firent l'acquisition d'une tourelle, un support de mitrailleuse qu'ils fixèrent sur le cockpit de l'avion transportant la caméra. De même, on fabriqua un support de caméra pour assurer une totale liberté à l'opérateur. Filmer les acteurs s'annonçait plus complexe. "Nous avions des caméras filmant à l'avant et à l'arrière, raconte Lucien Hubbard. Pour beaucoup de scènes, nous avons filmé au-dessus de la tête d'Arien pendant qu'il faisait un piqué. En ajoutant un tel poids dans un endroit inhabituel, l'avion risquait de s'écraser. Vous faites une chose qui n'a encore jamais été faite, vous la faites sans vous écraser et en plus vous filmez ! C'était vraiment extraordinaire." On plaça les caméras sur l'avion à l'aide de supports en forme de selle, fixés par deux sangles autour de la carlingue et installés à l'arrière du cockpit. Ces supports servaient surtout pour les caméras équipées d'un moteur, qui filmaient à l'avant par-dessus la tête du pilote, comme s'il était seul à l'intérieur de l'appareil. L'un des trucages utilisés souleva de nombreux commentaires et, pendant un certain temps, la Paramount refusa de divulguer la manière dont il avait été réalisé (d'ailleurs dans les bureaux, personne probablement n'en savait rien). On avait demandé à Frank Clarke, qui interprète un Allemand, de s'élever à près de 2000 mètres d'altitude et de se laisser tomber en vrille, après avoir perdu les commandes, dans un avion en feu. C'était relativement aisé à filmer en plan-séquence. Ce qui surprit le public - et les techniciens - fut que la caméra restât sur lui en gros plan, tandis que les nuages tourbillonnaient tout autour. Clarke filmait avec une caméra Mitchell équipée d'un moteur et actionnée par un bouton, fonctionnant sur trois batteries de 45 volts. Arrivé à la hauteur requise, il fit démarrer la caméra, se crispa comme si une balle venait de l'atteindre, débloqua le couvercle d'une boîte pleine de noir de fumée, lâcha le manche à balai et fit descendre l'avion en vrille. Pour les aviateurs, c'est l'une des acrobaties les plus difficiles à réaliser : rester assis sans bouger, pendant que l'avion fait ce que d'habitude on cherche à éviter à tout prix. Pour les scènes aériennes dans lesquelles apparaissaient des acteurs qui n'étaient pas pilotes, un grand appui-tête cachait le pilote à l'arrière du cockpit. Ce dispositif exigeait que la mise au point soit faite au sol, à partir de l'expérience des essais précédents. On n'utilisait pas de filtres, afin que les lentilles fonctionnent avec une faible ouverture permettant de faire le point sur l'arrière-plan. Harry Perry se souvient qu'après avoir réalisé deux prises de l'attaque d'une voiture de l'état-major, une scène dans laquelle apparaissaient des centaines de soldats, on découvrit une mouche écrasée au milieu de la lentille. [...] Lucien Hubbard raconte : "On a perdu un homme. Arrivant au-dessus d'une colline, des avions devaient plonger sur les soldats. D'une plate-forme en contrebas, Wellman et moi regardions la scène. Tout d'un coup, Wellman s'est détourné en s'exclamant : « Oh ! mon Dieu, non ! » Moi, je me demandais ce qui se passait. Il venait de voir arriver un avion sous un angle tel qu'il lui serait impossible de reprendre de l'altitude, et qui s'écrasa juste derrière nous, sur la ligne de faîte. Le pilote a été tué. Nous sommes repartis en voiture et au coucher du soleil, nous avons entendu la sonnerie aux morts. Nous ne l'oublierons jamais. Nous pensions qu'ils allaient arrêter le tournage, mais l'officier de service à Kelly Field nous a dit : « Ouest le problème ? Pourquoi êtes-vous si abattus ? Ce qui vient de se passer ne signifie rien. Il y en a toujours qui se tuent à l'entraînement. C'était de sa faute. Nous lui avons dit d'arriver sous un certain angle, il ne l'a pas fait. Ce sont des choses qui arrivent. Personne n'en saura rien. » Personne, effectivement, n'en a jamais rien su." La participation du gouvernement américain se traduisait par la présence de milliers de soldats et de presque tous les avions de chasse des forces aériennes - pour plusieurs milliards de dollars de matériel... sans oublier des pilotes militaires parmi les meilleurs du pays. Parmi ceux qui volèrent dans Wings, plusieurs sont devenus généraux pendant la Seconde Guerre mondiale : Hoyt Vanderberg, Frank Andrews, Hal George, Earl E. Partridge, Clarence Irvine, Rod Rogers, Bill Taylor. L'Air Service Ground School de Brooks Field et l'école supérieure de Kelly Field, toutes deux près de San Antonio, étaient mises à disposition pour le tournage, et les pilotes venaient de loin, de San Francisco et même de Virginie. (Kevin Brownlow, “Wings”, tiré de l'ouvrage “The War, the West and the Wilderness”, Londres, Secker 8 Warburg, 1978, Traduction de Christine Monnatte, In 1895, Revue de l’Association Française de Recherche sur l’Histoire du Cinéma, n° 39, )
Source : Wurtzler, Steve J. (2007), "Electric Sounds: Technological Change and the Rise of Corporate Mass Media", 2007, Second Edition 2009, pp. 53-54.
Urls : http://jeff560.tripod.com/am1.html (last visited ) http://www.cahabahometheater.com/documents/information/motionpicturesound.pdf (last visited ) http://1895.revues.org/document3182.html (last visited ) http://www.archive.org/stream/radiobroadcast04gardrich/%23page/394/mode/2up (last visited )

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