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1779 __ Le feu invisible
Franz Anton Mesmer (1734-1815)
Comment : Franz Anton Mesmer (May 23, 1734 – March 5, 1815), born Friedrich Anton Mesmer, was a German physician and astrologist, who invented what he called magnétisme animal (animal magnetism) and other spiritual forces often grouped together as mesmerism. The evolution of Mesmer's ideas and practices led Scottish surgeon James Braid to develop hypnosis in 1842. Mesmer's name is the root of the English verb "mesmerize". In 1774, Mesmer produced an "artificial tide" in a patient by having her swallow a preparation containing iron, and then attaching magnets to various parts of her body. She reported feeling streams of a mysterious fluid running through her body and was relieved of her symptoms for several hours. Mesmer did not believe that the magnets had achieved the cure on their own. He felt that he had contributed animal magnetism, which had accumulated in his work, to her. He soon stopped using magnets as a part of his treatment. The scandal that followed Mesmer's unsuccessful attempt to treat the blindness of an 18-year-old musician, Maria Theresia Paradis, led him to leave Vienna in 1777. The following year Mesmer moved to Paris, rented an apartment in a part of the city preferred by the wealthy and powerful, and established a medical practice. Paris soon divided into those who thought he was a charlatan who had been forced to flee from Vienna and those who thought he had made a great discovery. In his first years in Paris, Mesmer tried and failed to get either the Royal Academy of Sciences or the Royal Society of Medicine to provide official approval for his doctrines. He found only one physician of high professional and social standing, Charles d'Eslon, to become a disciple. In 1779, with d'Eslon's encouragement, Mesmer wrote an 88-page book Mémoire sur la découverte du magnétisme animal, to which he appended his famous 27 Propositions. These propositions outlined his theory at that time. According to d'Eslon, Mesmer understood health as the free flow of the process of life through thousands of channels in our bodies. Illness was caused by obstacles to this flow. Overcoming these obstacles and restoring flow produced crises, which restored health. When Nature failed to do this spontaneously, contact with a conductor of animal magnetism was a necessary and sufficient remedy. Mesmer aimed to aid or provoke the efforts of Nature. To cure an insane person, for example, involved causing a fit of madness. The advantage of magnetism involved accelerating such crises without danger. Mesmer treated patients both individually and in groups. With individuals he would sit in front of his patient with his knees touching the patient's knees, pressing the patient's thumbs in his hands, looking fixedly into the patient's eyes. Mesmer made "passes", moving his hands from patients' shoulders down along their arms. He then pressed his fingers on the patient's hypochondrium region (the area below the diaphragm), sometimes holding his hands there for hours. Many patients felt peculiar sensations or had convulsions that were regarded as crises and supposed to bring about the cure. Mesmer would often conclude his treatments by playing some music on a glass armonica. By 1780 Mesmer had more patients than he could treat individually and he established a collective treatment known as the "baquet". An English physician who observed Mesmer described the treatment as follows: In the middle of the room is placed a vessel of about a foot and a half high which is called here a "baquet". It is so large that twenty people can easily sit round it; near the edge of the lid which covers it, there are holes pierced corresponding to the number of persons who are to surround it; into these holes are introduced iron rods, bent at right angles outwards, and of different heights, so as to answer to the part of the body to which they are to be applied. Besides these rods, there is a rope which communicates between the baquet and one of the patients, and from him is carried to another, and so on the whole round. The most sensible effects are produced on the approach of Mesmer, who is said to convey the fluid by certain motions of his hands or eyes, without touching the person. I have talked with several who have witnessed these effects, who have convulsions occasioned and removed by a movement of the hand... In 1784, without Mesmer requesting it, King Louis XVI appointed four members of the Faculty of Medicine as commissioners to investigate animal magnetism as practiced by d'Eslon. At the request of these commissioners the King appointed five additional commissioners from the Royal Academy of Sciences. These included the chemist Antoine Lavoisier, the physician Joseph-Ignace Guillotin, the astronomer Jean Sylvain Bailly, and the American ambassador Benjamin Franklin. The commission conducted a series of experiments aimed, not at determining whether Mesmer's treatment worked, but whether he had discovered a new physical fluid. The commission concluded that there was no evidence for such a fluid. Whatever benefit the treatment produced was attributed to "imagination." As said, the investigation of the commission was not conducted on Mesmer himself, but on what did Dr. d'Eslon, a student of Mesmer. And many affirmed that Deslon didn't know completely the true system of Mesmer. Abbe Faria an Indo-Portuguese monk in Paris contemporary of Mesmer emphasized that “nothing comes from the magnetizer; everything comes from the subject and takes place in his imagination i.e., autosuggestion generated from within the mind”. In 1785 Mesmer left Paris. In 1790 he was in Vienna again to settle the estate of his deceased wife Maria Anna. When he sold his house in Vienna in 1801 he was in Paris. Mesmer was driven into exile soon after the investigations on animal magnetism. His exact activities during the last twenty years of his life are largely unknown, which means that some lucky few must know if he looked further into the physical fluid to prove himself, if he just gave up, or if he tried finding other disprovable reasons for hypnosis. He died "mysteriously" in 1815. (Compiled from various sources)
French comment : Pressentie très vraisemblablement par une expérience troublante relatée pour la première fois au début de son Discours, la théorie IMITATIVE devient de plus en plus évidente pour comprendre le langage de la nature et l'appliquer à l'homme : " Un jour, écrit-il, me trouvant prés d'une personne que l'on saignait, je m'aperçus qu'en m'approchant et en m 'éloignant, le cours du sang variait de façon remarquable. " C'est à partir de cette première expérimentation personnelle d'action à distance que va être pressentie sa thèse du Magnétisme Animal. Il est certain que cette expérience troublante est contemporaine de sa première conversion au magnétisme animal en tant que médecine sympathique ou médecine des influences puisque l'Agent Général était définit dans sa thèse comme " gravitation animale ". MESMER pressentait alors que le magnétisme dépassait la gravitation par sa double vertu attractive et répulsive analogue aux phénomènes de marées. La résonance magnétique terrestre s'applique à l'homme. Il en est la preuve vivante : " …ayant répété cette manœuvre dans d'autres circonstances, avec les mêmes phénomènes, je conclu que je possédais une qualité magnétique qui n'était peut-être point si frappante chez d'autres, mais qu'ils pouvaient posséder à quelques degrés de plus ou de moins… ". Flux et reflux, actions réciproques observées dans la nature entre les corps sont les effets du magnétisme. L'homme possède à la naissance ce magnétisme naturel qui le maintient en vie. Il l'éprouve spontanément par ses sens qui sont en éveil comme l'animal sauvage. Sa transe magnétique au fond des bois en témoigne. Mais il en perd les effets par l'instruction " comme le fer qui se rouille avec le temps ". Il ne se trouve alors plus en harmonie avec la nature. C'est ainsi que survient la maladie. Il s'agit donc de vivifier cet agent vital qui stimule en permanence ses sens. Il faut " faire parler la nature " afin de relancer le mouvement du corps comme celui de l'âme. D'après son auto expérimentation, ce mouvement obéit à la loi de l'IMITATION. Il faut donc imiter la nature, c'est à dire imiter le magnétisme minéral pour l'appliquer à l'homme. Ainsi peut être relancé par mimétisme sur le modèle minéral le magnétisme de l'âme humaine, c'est à dire le magnétisme animal. [...] Malgré son caractère irrationnel, cette découverte se proclame médecine universelle car, selon MESMER, ce " feu invisible " plus subtile que l'éther imprègne et dynamise la matière. En tant qu'agent physique, le " feu invisible " est le " fluide universel ", le support matériel des fluides animaux circulant dans l'espace comme dans le corps humain. Il est en quelque sorte l'âme du Monde, le moteur pneumatique de cet " Homme-Machine " décrit par la médecine mécaniste. Il est le digne héritier du fluide alchimique, le substitut du défunt " phlogistique ". Il ose défier le feu électrique de B. FRANKLIN et prétend surpasser le calorique. En pleine tourmente scientifique, ce feu élémentaire quintessenciel apparaît comme un feu prométhéen entre les mains de ce nouveau PARACELSE. L'étude de son mode de fonctionnement doit éclairer les savants comme les médecins sur la nature des phénomènes " d'action à distance ", qu'ils soient d'ordre physique et physiologique. L'examen de la Commission Royale est sans appel : le Magnétisme Animal est une médecine de l'imagination et son agent thérapeutique est une supercherie. Ridiculisée par la Raison triomphante, cette médecine des sciences naturelles bascule dans les sciences surnaturelles. [...] En tant que thérapeutique privilégiée du système nerveux, le Magnétisme Animal entretient des rapports intimes avec la douleur. Le lien est tel que MESMER prescrit la nécessité absolue de la " crise " pour assurer la guérison. Dans son mémoire de 1799, MESMER nous décrit le mode de fonctionnement de cette " inflammation magnétique animale " Il justifie la logique de la crise en se référant à la tradition et en ayant recours aux théories mécanistes et vitalistes de cette fin de XVIIIème siècle. Une lecture attentive des écrits mesméristes sous l'éclairage contrasté des thèses physiques et médicales de l'époque nous familiarisera avec cette théorie du " feu invisible ". Elle nous présentera la " magnétophysiologie " mesmérienne élaborée d'après la " THEORIE IMITATIVE ". Cette " inflammation magnétique animale " nous apparaîtra alors comme une solution particulièrement novatrice apportée au problème de la douleur, alternative inattendue à la médecine mécaniste, chimique et galénique de l'époque. La confrontation des effets physiques de " l'électricité animale " et " du magnétisme animal " nous permettra d'envisager la question du somnambulisme sous un aspect peu connu mais fort original. [...] Pourtant, la vision cartésienne de cet univers solide ne satisfait pas l'ensemble du monde savant. Elle bute sur l'explication du phénomène d'action à distance. [...] L'invention du " phlogistique " par le médecin chimiste E. STAHL vient compléter et renforcer cette doctrine du fluide inflammatoire se distribuant au corps animal. Le feu invisible, en tant qu'agent dissolvant universel imprègne et transforme selon le processus d'oxydoréduction les corps combustibles. Dans le domaine de la physique, le feu est le dernier élément qui résiste encore en cette fin de XVIIIème siècle à l'analyse scientifique. Il est bien le digne prétendant de cet agent universel. Non identifiable expérimentalement, il se manifeste de façon suspecte dans l'observation du phénomène électrique. Il offre une explication mécaniste satisfaisante à l'étrange phénomène d'attraction gravitationnelle. Au même titre que l'éther, support hypothétique de la lumière, il est le l'agent probable de toutes les actions à distance. Le domaine de l'électromagnétisme lui semble bien privilégié car la thèse du " fluide unique ", mariant " électricité résineuse "(ambre, cire d'Espagne…) dite négative et " électricité vitrée "(verre) dite positive découvertes par DUFAY est dominante ; c'est celle retenue par B. FRANKLIN, figure tout aussi emblématique que MESMER dans le domaine de l'électricité et du magnétisme. Cette théorie du fluide unique satisfait autant les cartésiens que les newtoniens Couronné par le " phlogistique ", le mythe du feu invisible règne en maître absolu sur la physique et la chimie du XVIIIème siècle. [...] MESMER remarque de façon toute aussi troublante le même appariement de ces deux fluides sans en déduire qu'il s'agit en fait du même phénomène : " J'ai trouvé, poursuit-il à la suite de la cure de la jeune OESTERLINE, deux moyens de renforcer si promptement le magnétisme, que la malade, au lieu d'une douleur déchirante et brûlante, qui suit ordinairement l'application de l'aimant, sentit des secousses douloureuse qui se succédaient régulièrement et rapidement, comme dans l'électrisation, et qui, des faisant sentir aux articulations des bras, du col et enfin à la tête, devinrent d'autant plus vives, qu'elles étaient plus éloignées. " Il observe le même phénomène d'induction que dans l'électrisation à distance, supposant pas qu'il s'agit de l'action magnétique. Les douleurs ne sont pas celles d'une massue mais d'une barre de fer : " J'excitai dans la malade, sans aucune communication directe et dans un éloignement de huit à dix pas,…une douleur aussi vive que si on l'eût frappée avec une barre de fer. " " L'inflammation magnétique " ne se déclencherait alors qu'à la suite d'une " inflammation électrique " suffisante pour déclencher la " crise ", de la même façon qu'un courant électrique induit un courant magnétique lorsqu'il traverse une résistance avec un voltage suffisant. Le " mouvement tonique " serait en quelque sorte " l'ampérage physiologique de chaque tempérament ". Le magnétiseur jouerait à la fois le rôle de générateur et de galvanomètre pour apprécier la résistance électromagnétique de l'organe malade afin de la brûler et rétablir ensuite un courant continu. [...] (Hugues Lecoursonnois, “" L'inflammation magnétique animale " dans le traitement de la douleur selon la théorie du " feu invisible " de F.-A. MESMER”, PARIS,06 & 07 Octobre 2000, Colloque International Francophone HYPNOSE, DOULEUR et SOUFFRANCE)
Original excerpt : « Propositions Concerning Animal Magnetism, by Anton Mesmer, 1779 [...] 11- The action and virtue of animal magnetism, thus characterized, may be communicated to other animate or inanimate bodies. Both of these classes of bodies, however, vary in their susceptibility.12- Experiments show that there is a diffusion of matter, subtle enough to penetrate all bodies without any considerable loss of energy.13- This action and virtue may be strengthened and diffused by such bodies.14- Its action takes place at a remote distance, without the aid of any intermediary substance.15- It is, like light, increased and reflected by mirrors.16- It is communicated, propagated, and increased by sound.17- This magnetic virtue may be accumulated, concentrated, and transported.18- I have said that animated bodies are not all equally susceptible; in a few instances they have such an opposite property that their presence is enough to destroy all the effects of magnetism upon other bodies.19- This opposite virtue likewise penetrates all bodies: it also may be communicated, propagated, accumulated, concentrated, and transported, reflected by mirrors, and propagated by sound. This does not merely constitute a negative, but a positive opposite virtue.20- The magnet, whether natural or artificial, is like other bodies susceptible of animal magnetism, and even of the opposite virtue: in neither case does its action on fire and the needle [of a compass] suffer any change, and this shows that the principle of animal magnetism essentially differs from that of mineral magnetism. [...] » (in Binet, A. & Féré, C. 1888 “Animal Magnetism”. New York: Appleton and Co)
Urls : http://web.archive.org/web/20040710162753/http://www.unbf.ca/psychology/likely/readings/mesmer.htm (last visited ) http://www.hypnosemedicale.com/colloque_souffrance_2000/lecoursonnois.htm (last visited ) http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k754748 (last visited ) http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rhr_0035-1423_1973_num_184_1_10035 (last visited )

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