NMSAT :: Networked Music & SoundArt Timeline

ca 1620 __ The walls have ears
Comment : "The walles may have some eares" (G. Delamothe, "The French Alphabet", 1592). (Fred R. Shapiro, "The Yale book of quotations", Yale University Press, 2006, Nr. 318, p. 6)FIELDS, (a) " fields have eyes and woods have ears ", now usually " walls have ears." " The were bettur be still ; Wode has erys felde has sizt Were the forster here now right, Thy wordis shuld like the ille." King Edward and the Shepherd, MS. (c. 1300). (&) " bidding me welcome strangely over the fields ". (The Proverbs of John Heywood - A Dialogue of the Effectual Proverbs, 1546, p. 142)The conversation is easily overheard, someone is listening, as in Be careful what you say; the walls have ears. This saying may come from a story about Dionysius of Syracuse (430-367 b.c.), who had an ear-shaped cave cut and connected between the rooms of his palace so that he could hear what was being said from another room. Similar listening posts were installed in other palaces over the centuries, including the Louvre in Paris. In English the phrase was first recorded in its present form in 1620. (The American Heritage® Dictionary of Idioms by Christine Ammer, 2003, 1997 by The Christine Ammer 1992 Trust. Published by Houghton Mifflin Harcourt Publishing Company)"Kabe ni mimi ari, shôji ni me ari" : "Walls have ears, paper sliding doors have eyes". Japanese houses are so slighty constructed that often one can easily hear through the wall what is going on in the next room, or peep through a crack or hole in the paper sliding doors that divide one room from another. Because there is so little privacy, one must be very careful of what ones says or does, lest it be reported. The very structure of houses in Japan has contributed to spying and the suspiciousness of the people. "Kabe ni mimi ari, tokuri ni kuchi ari" : "Walls have ears, wine bottles have mouths". By plying the wine bottle men have been made to reveal secrets otherwise inaccessible. (Daniel Crumb Buchanan, "Japanese Proverbs and Sayings", University of Oklahoma Press, 1965, pp. 235-236)The Louvre was so constructed in the time of Catherine de Medicis, that what was said in one room could be distinctly heard in another. It was by this contrivance that the suspicious queen became acquainted with state secrets and plots. The tubes of communication were called the auriculaires, and were constructed on the same principle as those of the confessionals. (“Dictionary of Phrase and Fable”, E. Cobham Brewer, 1894)[Catherine de Medici] was a major force in French politics during the three decades of Roman Catholic-Huguenot Wars and the instigator of the Saint Bartholomew's Day Massacre. In addition to her political role, Catherine de Medici was also a patron of the arts. Her interest in architecture was demonstrated in the building of a new wing of the Louvre Museum. While priceless art hung on one side of the walls "tubes of communication" called the auriculaires were constructed on the inside of the walls based on "the same principle as those of the confessionals." It was by this apparatus that the suspicious queen kept up to date with conspiracies and state secrets. (In order to thwart any plots against her certain rooms in the Louvre were constructed with a network of listening tunnels).This phrase originated as one of many used on propaganda posters during World War II. It was basically a reminder to civilians involved in the war effort to be wary about what they spoke about, or to whom, for fear of information getting into the hands of enemy spies. You can see posters in museums with this slogan imprinted across it, and and a picture of two young women chatting about something they'd overheard, whilst behind a nearby wall a stereotypical-looking German was hastily scribbling in a notebook. In other words, even if you think you're alone and can't be overheard, you probably can."The Walls have Mice, and the Mice have Ears". The earliest reference found to this line is from the third-century Palestinian sage Rabbi Levi, although it is also claimed to be Persian in origin.Several cultures share in this proverbial adage warning others that they may be overheard without their knowing it. In South Africa they say, "Walls have ears, and little pots too." In Japan, "Walls have ears, bottles have mouths," and sometimes it's even a little more disturbing, "Walls have ears, paper sliding doors have eyes." The Chinese, Dutch, French, German, and Portuguese all agree that, "Walls have ears." and the Persians said, "Walls have mice and mice have ears." The metaphor is a precaution or advice to speak discreetly; you could be overheard anywhere without knowing it. The first English attribution comes from a manuscript dating around the 1300's called “King Edward and the Shepherd” where the author warns, « Wode has erys, felde has sigt ». Around the same era Geoffrey Chaucer (c. 1340–1400) wrote in “The Knightes Tale of the Canterbury Tales” (ca. 1524) : « That field hath eyen, and the wood hath ears » (There is a beautiful superstition among the Irish peasantry that when a sleeping infant smiles, angels are whispering to it). By 1869 English bibliographer William Carew Hazlitt, had shortened the adage to simply, "Walls have ears." In ancient Syracuse, prisoners carved a large ear-shaped underground cave out of solid rock. It's a curious and impressive 200 feet deep limestone cavern with an entrance in the form of a Vulcan like ear. The story is legendary, but the acoustics are so spectacular choirs practice there today. From the small opening on the top the tyrant Dionysus would eavesdrop on the conversations of his captives. Hundreds of year ago in Agrigento, Sicily a cathedral was built with a curved roof and an elliptical shape and that echoed words spoken at one focal point of the ellipse to the other focal point across the area, says John Tyndall in “The Science of Sound”.« Seal up your lips, and give no words but mum: The business asketh silent secrecy. » (Shakespeare, “Henry VI”, Part II). Mum's the word for the only sound Shakespeare says you can make with your lips sealed. There is also the alternative of doing things sub rosa, Latin for "under the rose." Roses were sculpted or painted on the ceiling of banquet halls to remind revelers to watch their words. The royal family eventually installed ear shaped whispering galleries in Hastings Castle.
French comment : Cette expression est apparue vers 1622 sous la forme "les murailles ont des oreilles". En 1627, les "murailles" ont été remplacées par des "parois" pour en arriver à la forme actuelle vers 1690. Elle signifie qu'une conversation risque d'être entendue et de causer des ennuis à ses auteurs. Il s'agit alors de donner le sens de l'ouïe à des pierres, ce qui est tout à fait extravagant. Cependant, on utilise également cette expression dans un sens plus figuré lorsque deux personnes discutent en privé, mais avec des gens autour d'eux. Même si ceux-ci semblent occupés et ne pas prêter attention à la conversation, il peut arriver que les interlocuteurs se sentent gênés par cette présence, car "les murs ont des oreilles". Autrement dit, ces personnes qui semblent ne pas écouter peuvent tout de même entendre quelques bribes de la conversation, brisant ainsi la confidentialité de l'entretien. (Compiled from various sources)"[Dörte Zbikowski] cite, tout en déplorant le manque de données fiables à ce sujet, une source selon laquelle Catherine de Médicis aurait fait installer des systèmes d'écoute dans les murs du Louvre au temps du massacre de la Saint-Barthélémy. L'expression "les murs ont des oreilles" (walls have ears) pourrait avoir là son origine, suggère-t-elle.". (Peter Szendy)Les murs ont des oreilles, ou, une ingénieuse invention.Rudolph Clausius (1822-1888) était un célèbre mathématicien et physicien allemand, et l’un des pères de la thermodynamique. Dans un de ses cours, il explique ainsi la nature du son : « [Un corps sonore produit musique, voix ou bruit en mettant] en mouvement l’air qui l’entoure, et en y produisant des vibrations qui se propagent à l’état d’ondes que nous percevons ensuite comme son. Inversement, les ondes qui se propagent dans l’air peuvent mettre en vibration un corps qu’elles viennent heurter. (…) Lorsque, dans l’air qu’on joue, se présentent des sons qui sont en rapport harmonique avec les sons que peut rendre un certain corps, celui-ci, entraîné par une espèce de sympathie, semble éprouver l’envie de mêler sa voix à la symphonie générale. (…) Lorsque le son principal aura cessé de résonner, on entendra encore distinctement le corps répéter le même son. » Parmi ces « corps qu’elles viennent heurter », il y a, bien entendu, nos oreilles ; mais si l’on se trouve dans une pièce ou une salle, il y a aussi les murs de ces lieux. Or ces derniers ne font pas que réfracter les sons qui les frappent : de récents instruments de micromesure ont pu mettre en évidence les déformations occasionnées dans leur matière par ce choc et par l’absorption partielle des ondes sonores. Pour simplifier, on peut dire que ces parois, pour peu qu’elles ne soient pas indéformables (auquel cas elles renverraient parfaitement le son qui les frappe sans en être affectées) prennent alors la forme des sillons d’un disque vynile ; la matière conserve cette déformation (ce qui est tout de même plus facile à constater que la mémoire de cette déformation, cf. la théorie de la mémoire de l’eau de Benveniste, récemment ravivée par Montagnier). Il suffit alors de pouvoir la lire pour restaurer, à nos oreilles, les musiques, les voix, les cris et les chuchotements dont ces murs ont été les témoins, finalement pas si muets que ça. Et même en stéréo (en relevant les tracés sur les murs à deux endroits différents de l’église). Imaginez pouvoir enfin écouter le concert d’inauguration que Bach avait donné à l’orgue de l’église d’Armstradt, ou l’apostrophe de Bonaparte à ses soldats du haut d’une pyramide (dont la pierre garde encore la trace) ! La réalisation est simple : elle se base sur un principe similaire à celui des techniques visuelles d’extraction du son des disques en vinyl, développées indépendamment par la Phonothèque nationale suisse, et par le laboratoire de physique américain Lawrence Berkeley, et qui permet de reproduire le son enregistré sur ces disques en en photographiant la surface. Dans les détails, il y a évidemment des différences : un disque n’est « fait » que pour enregistrer une seule œuvre, tandis que les murs d’une église, d’une salle de concert ou d’une pièce ont entendu, au fil du temps, un nombre important d’œuvres, de voix, de bruits qui s’y superposent. C’est là que se rajoutent des techniques d’archéologie sonore et de séparation des sources que l’on utilise surtout en astrophysique pour distinguer les bruits en provenance de la Galaxie. C’est ainsi que la science met, de nouveau, à mal une idée reçue : verba volant, scripta manent. Tout en en confirmant une autre : les murs ont des oreilles. Caveat locutor ! L’art précède souvent la science, et les artistes, de Vinci à Verne, imaginent ce que les ingénieurs inventeront plus tard. C’est ainsi que la scénographie que Peter Greenaway a réalisée pour l’une des salles de la – splendide – Venaria Reale à Turin illustre de façon magique ce principe que nous venons de décrire : sur ses murs, on y voit des personnages du XVIIIe siècle évoluer en chuchotant, on entend le bruissement de leurs voix, les mots et les noms qu’ils se glissent insidieusement les uns aux autres : c’est la rumeur, ce bruit qui se perpétue bien après que ses sujets aient disparus et qui ne s’éteint pas, inscrit à jamais sur les parois de ce salon…. (Miklós)
Source : Zbikowski, Dörte (2002), “The Listening Ear : Phenomena of Acoustic Surveillance“, In “CTRL[Space], Rhetorics of Surveillance from Bentham to Big Brother”, Edited by Thomas Levin, ZKM-MIT Press, p. 41.
Source : Szendy, Peter (2007), "Sur Écoute, Esthétique de l’Espionnage", Paris, Éditions de Minuit, p. 33.
Urls : http://miklos.blog.lemonde.fr/2009/08/09/les-murs-ont-des-oreilles-ou-une-ingenieuse-invention/ (last visited )

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